La grande famine de 1876-1878

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De 1876 à 1878, la « Grande Famine » a tué entre 30 et 60 millions de personnes dans le monde. La sécheresse a affecté une grande partie de la planète, provoquant des pénuries alimentaires du Brésil à l’Inde et à la Chine, et anéantissant environ 3% de la population mondiale.

La climatologue Deepti Singh de l’Observatoire de la Terre Lamont-Doherty de l’Université Columbia (elle est maintenant à l’Université de Vancouver) se souvient d’avoir lu des articles au sujet la dévastation des sécheresses et de se demander: « Qu’est-ce qui pourrait avoir provoqué quelque chose comme celle de 1876-1878 ? Et quelle est la probabilité que cela se reproduise dans les prochaines décennies ? « 

Elle et ses collègues quantifient l’étendue et la gravité de cette sécheresse mondiale et tentent de découvrir ce qui l’a rendue si grave. Elle a présenté les recherches il y a quelques jours lors de la réunion de l’American Geophysical Union (AGU) à la Nouvelle-Orléans, en Louisiane.

La Grande Famine a été « sans doute la pire catastrophe environnementale jamais survenue à l’humanité », note l’équipe dans un prochain article. Ce phénomène «a contribué à créer les inégalités mondiales qui seraient plus tard qualifiées de « monde développé » et de « tiers monde ».» Il est donc important de comprendre les forces motrices de la sécheresse, dit Singh, car elles pourraient frapper à nouveau à tout moment – peut-être pire que jamais, car les températures actuelles plus chaudes que celles sévissant durant le petit âge glaciaire du XIXe siècle rendraient les sécheresses plus intenses.

Les scientifiques soupçonnent depuis longtemps qu’El Niño est en partie responsable de la famine mondiale. Poussé par les températures de l’océan Pacifique équatorial, El Niño est un modèle climatique qui s’accompagne souvent de conditions chaudes et sèches en Inde, en Australie et en Amérique du Sud. Dans leur article (qui n’a pas encore été publié), Singh et ses collègues fournissent certaines des premières preuves quantitatives que cette catastrophe environnementale a probablement été provoquée par le plus fort El Niño que les instruments humains aient jamais mesuré. Ils trouvent également que d’autres conditions record ont peut-être été en jeu.

Un problème global

Pour savoir exactement où, quand et pendant combien de temps les sécheresses se sont produites, ainsi que leur gravité, les chercheurs se sont tournés vers des atlas de la sécheresse basés sur les cernes de croissance des arbres. Les cernes des arbres deviennent plus épais pendant les années humides, de sorte que les vieux arbres peuvent fournir une histoire des conditions climatiques passées. Edward Cook, co-auteur et directeur du Columbia Ring Tree Lab, a développé trois des atlas utilisés dans le document. Les données du pluviomètre, dont certaines remontent à 175 ans, ont également indiqué la rareté de l’eau au moment de la sécheresse.

Les résultats de l’équipe suggèrent que les sécheresses de 1876-78 se sont étendues bien au-delà du Brésil, de l’Inde et de la Chine, bien que ce soit là que la famine ait frappé le plus durement. La recherche a révélé des preuves de conditions sèches en Égypte, au Maroc, en Australie et même dans le sud-ouest et l’est de l’Amérique du Nord. Les cernes des arbres suggéraient que la sécheresse en Asie était la pire depuis 800 ans ou plus.

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Prélude au désastre

Pour découvrir ce qui a rendu les conditions si sévères, les chercheurs ont examiné les données sur la température de la surface de la mer recueillies par les marins depuis les années 1870.

Les températures à la surface de la mer ont confirmé qu’il y avait en effet un El Niño intense qui a persisté pendant la majeure partie des deux années de la Grande Famine (1877-1878). Mais l’extrême El Niño peut avoir été amorcé par les eaux plus froides du Pacifique tropical central de 1870 à 1876. Cette période de fraîcheur prolongée – la plus longue jamais enregistrée – a peut-être conduit à une immense accumulation d’eau chaude dans le Pacifique tropical occidental. Cela s’est terminé par un fort événement La Niña en 1875-1876. La Niña a déclenché des conditions sèches en Inde, au Mexique et dans le sud-ouest des États-Unis, puis s’est déversée dans un fort El Niño, ce qui a entraîné plus de sécheresse sur une grande partie du globe.

« C’est comme un pendule », explique Singh. « Si vous continuez à le pousser dans une direction, de plus en plus loin du centre, puis à le relâcher, il ira à l’extrême dans l’autre direction.« 

Complices océaniques

El Niño n’a pas travaillé seul pour générer la Grande Famine. Singh et ses collègues ont également trouvé des preuves de conditions exceptionnelles dans les océans Atlantique et Indien.

En 1877, l’océan Indien a connu des températures exceptionnellement chaudes, en particulier dans sa partie ouest, générant un dipôle dans les températures de surface de la mer. Ces conditions contrastées dans l’océan Indien peuvent souvent conduire à des conditions sèches en Australie et en Afrique du Sud. Mais en 1877, le contraste thermique entre les deux moitiés était le plus fort jamais enregistré avant, ce qui a probablement aidé El Niño à générer de graves sécheresses dans ces régions.

En 1877 et 1878, l’Atlantique Nord a été le plus chaud qu’il n’ait jamais été, selon des données remontant aux années 1850. Cela a peut-être poussé les vents atmosphériques porteurs d’humidité vers le nord, loin du Nordeste brésilien, qui a perdu deux millions de vies pendant la famine qui a suivi.

Les scientifiques ne s’entendent pas sur la question de savoir si El Niño aurait pu déclencher ces effets dans les océans Atlantique et Indien. Ce n’est peut-être que par malchance que des conditions extrêmes se sont produites dans les trois océans à la fois. Mais les océans sont tous connectés, et Singh et ses collègues soupçonnent El Niño de déclencher une cascade d’effets. »Il est difficile de penser que tout cela était une coïncidence« , dit Singh.

Regard vers l’avenir

Dans l’ensemble, l’équipe conclut qu’une multitude de conditions record – un El Niño intense et durable, probablement amorcé par un Pacifique frais et exacerbé par un Atlantique chaud et de forts contrastes thermiques dans l’océan Indien – combinés dans un synchronisme qui a provoqué la Grande Famine. Et cela pourrait se reproduire.

Étant donné que les conditions qui ont préparé la Grande Famine sont dues aux variations climatiques naturelles, rien n’empêche une sécheresse mondiale de se reproduire. Si ces conditions devaient se reproduire, elles pourraient à nouveau mettre en danger la sécurité alimentaire mondiale.

En fait, cela pourrait être pire la prochaine fois. Alors que le thermostat mondial augmente – réchauffement climatique oblige – les températures plus chaudes pourraient aggraver les futures sécheresses, explique Singh.

Ensuite, elle et ses collègues espèrent savoir à quelle fréquence de tels événements pourraient se produire à l’avenir, à quel point ils pourraient être graves et quels pays seraient les plus touchés. Comprendre ce qui a causé la sécheresse mondiale pourrait aider à prévoir et à préparer la prochaine, dans l’espoir qu’elle ne déclenchera pas une autre famine mondiale.

L’étude est actuellement en préparation pour être soumise à une revue à comité de lecture. D’autres auteurs incluent Richard Seager, Benjamin I Cook, Mark Cane et Mingfang Ting du Lamont-Doherty Earth Observatory, et Michael Davis de l’Université de Californie à Riverside.

Source : AGU

6 réflexions au sujet de « La grande famine de 1876-1878 »

  1. La sagesse serait peut être de créer de vastes réservoirs et d’imposer une récupération des eaux de pluie plus efficace dans les zones urbaines. Compter sur les nappes phréatiques comme on le fait actuellement limite bien sûr les investissements mais les inondations sont des catastrophes onéreuses et les sécheresses un énorme risque…

  2. Il y a une vingtaine d’années, les Américains avaient demandé au Canada la permission de prélever, à leur embouchure dans le Pacifique, 1 % de l’eau des rivières de l’ouest canadien. Et ce, afin de reconstituer les réserves d’eau des états de la côte ouest. Les Canadiens avaient répondu non. Afin de sécuriser le niveau des grands lacs, un projet semblable avait avorté dans le midwest.
    Ce texte sur la famine de 1876-78 donne froid dans le dos. Car cela pourrait se reproduire. Pourquoi faut-il que ceux qui mènent le bal – les politiciens – soient si dépourvus de bon sens, de sagesse, de rigueur, de prévoyance ?

    • Les grands hommes politiques du passé connaissaient l’histoire et s’en étaient imprégné. Depuis que nos ancêtres étaient chasseurs-cueilleurs notre cerveau n’a pas vraiment évolué, cependant il peut accumuler une quantité invraisemblable de données mais encore faut-il s’en servir à bon escient. Les exemples du passé semblent ne plus guider les hommes politiques alors que les comportements humains n’ont pas fondamentalement changé en 10000 ans. Il suffit de constater la panique qui a paralysé les dirigeants politiques au sujet du coronavirus qui en définitive ne tuera pas plus de monde que les grippes asiatiques ou de Hong-Kong (pour ceux qui s’en souviennent) mais ces dirigeants politiques, paniqués, ont décidé de mesures catastrophiques par leurs conséquences en gérant cette épidémie comme s’il s’était agi de la peste au Moyen-Âge alors que nous disposons des progrès fantastiques de la biologie moléculaire, d’internet, des téléphones portables … mais non ! ils ont réagi avec leur cerveau reptilien comme nos ancêtres chasseurs-cueilleurs qui réagissaient exactement de la même façon quand une bête fauve les menaçaient : ils grimpaient aux arbres et laissaient ceux qui ne pouvaient plus grimper aux arbres se faire dévorer par les hyènes ou les lynx. Quelle est la valeur de quelques dizaines de milliers de vies de vieux emportés par le virus alors que des centaines de milliards d’euros (ou de dollars comme vous voudrez) seront perdus entrainant avec cette perte des dizaines de milliers d’autres vies. Combien valait la vie d’un homme en 1915 ? Même pas la valeur de la vie du vieux que les chasseurs-cueilleurs abandonnaient aux fauves.
      On peut disserter longtemps sur ce genre de comparaison.

      • On ne commet pas de telles erreurs, sauf sciemment. C’est d’une grande évidence et bien trop peu de gens s’en rendent compte hélas. Si nous étions tous globalement plus intelligents, nous ne nous laisserions pas manipuler de la sorte, et la vie sur terre serait plus agréable. Aussi, nous avons notre part de responsabilité dans ce qui nous arrive.
        En ce qui concerner nos hommes, politiques, ce que vous appelez une erreur due a leur cerveau reptilien n’est qu’une manoeuvre de grande ampleur destinée a remettre le Monde dans le sens qui leur convient, en remettant tout a plat. Peut être veulent ils s’emparer des ressources encore inexploitées de la Russie (notamment), car toute attaque de grande ampleur finit toujours la bas. On enferme tous les habitants a la maison en prétextant un virus, plus personne ne consomme de pétrole, on finit par une crise financière pour faire sauter quelques banques, et on récupère les pays qui ont perdu leur cohésion sociale, en y fomentant des revolutions, et on y place ses propres gens. C’est toujours le meme plan, seule la forme change. Une chose est sure: ce n’est pas pour un virus que nous sommes assignes a résidence, ce n’est pas pour un virus que tout déplacement est contrôlé, et ce n’est pas non plus pour un virus que nous risquons de fracasser totalement notre économie et notre mode de vie, ce qui peut conduire in fine a des millions de morts.
        On saura tout ceci une fois que cela sera fait. Quant a la famine, elle est bien possible, tout comme la guerre, et j’espère que votre article n’aura rien de prémonitoire.

    • J’ajouterai qu’un jour ou l’autre l’Egypte et l’Ethiopie entreront en guerre pour l’eau du Nil bleu dont les Ethiopiens vont détourner une partie de ces eaux avec la construction d’un grand barrage. Israël a en grande partie résolu le problème de l’eau en construisant d’immenses usines de dessalage de l’eau de mer un peu comme ici à Tenerife où il y a 9 usines de dessalage.

  3. Les phénomènes El Niño/Niña ne sont pas la cause, mais une conséquence. Dire que la disparition d’un courant ou son inversion à l’ouest du Chili modifie le climat de la Terre entière, est vraiment simpliste et faux; comme de dire « c’est la thermomètre qui fait monter la température . »
    C’est la modification des espaces aérologiques des hémisphères N & S, notamment un renforcement de la dynamique boréale, selon un enchainement complexe qui aboutit à ces modifications climatiques.
    Relisez  » La dynamique du temps et du climat  » de Marcel Leroux.voir les pages 8, 231, 232, 246, 293, 317, 319, 320, 322, 323, 325, 326, 327, 328, 330, 332, 333.

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