Le coeur commence à battre au 16e jour de la vie …

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Selon une étude réalisée conjointement à Oxford et Londres avec la participation de la Société Wellcome, les premières myofibrilles cardiaques commencent à « battre » dès sept jours et demi après la conception chez la souris, un âge embryonnaire qui correspondrait chez l’homme à 16 jours. Conventionnellement les biologistes ont toujours considéré que le coeur, le premier organe fonctionnel de l’embryon, commençait à travailler chez l’homme aux alentours du 21e jour suivant la conception. On ne connait pratiquement rien des premiers stades de la vie embryonnaire humaine car il est évidemment impossible d’aller « voir » ce qui se passe au risque d’endommager l’embryon. Ce qui est acquis est l’urgence pour l’embryon de s’approvisionner en oxygène et de distribuer cet oxygène et des nutriments dans toute la masse cellulaire embryonnaire quand celle-ci commence à prendre de l’ampleur. Les échanges gazeux et minéraux s’effectuent de manière passive pendant les premiers jours de la vie puis le coeur s’organise progressivement autour de quelques cellules à peu près quand l’embryon s’implante dans l’utérus.

Ensuite, pendant les quelques semaines qui suivent c’est la boite noire totale. L’ébauche cardiaque s’organise vers 16 jours et ce n’est qu’à la troisième semaine qu’apparaissent les premiers vaisseaux sanguins. Mettre en évidence les premières pulsations cardiaques a pu être réalisé en révélant à l’aide de marqueurs fluorescents les récepteurs du calcium au niveau des myofibrilles qui vont progressivement former l’organe cardiaque qui continuera à battre régulièrement tout au long de la vie environ 3 milliards de fois.

Le but de ces travaux était d’arriver à déterminer les facteurs induisant des malformations cardiaques, une situation qui affecte environ une personne sur 200, car il suffit d’un infime dysfonctionnement au cours de ce développement du coeur à partir de quelques cellules pour qu’apparaisse alors une malformation. À regarder le petit film illustrant les premières pulsations cardiaques on ne peut que constater l’admirable organisation de ce proto-organe cardiaque (lien en fin de billet). Le coeur n’est encore qu’une sorte de croissant de cellules qui va se refermer sur lui-même et former des sacs qui deviendront les ventricules et les oreillettes. La barre représente 100 microns et la fluorescence est due à la présence de calcium, un ion métallique nécessaire à la contraction des myofibrilles cardiaques.

Le coeur s’organise et commence à fonctionner quelques jours seulement après l’implantation dans l’utérus et les premières cellules sanguines apparaissent un ou deux jours plus tard. Un tout petit coin du mystère des premiers jours de la vie vient d’être levé …

Source et illustration : http://dx.doi.org/10.7554/eLife.17113

Lien vidéo : http://dx.doi.org/10.7554/eLife.17113.011

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